10 choses à savoir sur Félix Fénéon

Félix Fénéon est un personnage incontournable de la Belle-Epoque. Sorte de Cyrano des temps modernes, il défendait l’art et dénonçait les banalités. La plume aiguisée et l’esprit vif, il aimait garder ses prouesses discrètes et ses écrits anonymes. Découvrez les 10 choses à savoir sur Félix Fénéon, ce personnage curieux qui fascine le grand public.

Photographie de Félix Fénéon
Louis-Alfred Natanson, Félix Fénéon, 1895 (détail)

1. Il était mille choses à la fois

Paul Signac, portrait de Félix Fénéon
Paul Signac, Portrait de M. Félix Fénéon en 1890, 1890

Fénéon a porté de nombreuses casquettes. Il était fonctionnaire au Ministère de la Guerre, journaliste, revuiste et critique d’art, galeriste et éditeur; mais aussi, à titre plus personnel, collectionneur et anarchiste militant !

2. Il pourrait être le précurseur des tweets

Félix Fénéon, Les Nouvelles en 3 lignes, 2 décembre 1906
Félix Fénéon, Les « Nouvelles en 3 lignes » du journal Le Matin, 2 décembre 1906 © BnF

En 1906, Fénéon occupe la rubrique des faits divers dans la revue Le Matin. Il raconte chaque jour les anecdotes, souvent morbides, avec un sang froid et une impassibilité qui en deviennent hilarantes. Ces petites acrobaties littéraires sont connues sous le nom de “nouvelles en trois lignes.” En effet, contraint par la mise en page, Fénéon se limite à 135 caractères typographiques. Si de nombreux amateurs se sont depuis essayés à l’exercice, il en demeure le champion incontesté.

3. Il est à l’origine du mouvement néo-impressionniste

Peinture par Georges Seurat
Georges Seurat, Un dimanche après-midi à l’Île de la Grande Jatte, 1884-6

S’il y a une chose à savoir sur Félix Fénéon, c’est son rôle dans le développement de l’art moderne de son temps. Georges Seurat, Paul Signac, Henri-Edmond Cross… Fénéon était un grand partisan de la génération d’artistes qui succédait à Monet. On lui doit le terme “néo-impressionnisme” ainsi que la notoriété du mouvement et ses artistes. Alors que ces derniers étaient critiqués et dénigrés, Fénéon a promu leurs idées et exposé leurs œuvres. 

4. Il a eu une grande influence sur le monde artistique

Maximilien Luce, portrait de Félix Fénéon
Maximilien Luce, Félix Fénéon, 1901 (détail)

A l’âge de 45 ans, il a tourné le dos au journalisme et s’est tourné vers la galerie d’art Bernheim-Jeune. Directeur artistique, il se voit accorder carte blanche pour signer les artistes. Il profite alors de cette fonction pour défendre et faire connaître ses convictions. Il expose évidemment les néo-impressionnistes, mais aussi d’autres mouvement avant-garde – quelle que soit l’opinion du public. En 1912, par exemple une exposition de futuristes italiens qu’il monte fait scandale !

5. Il était anarchiste militant

Photographie de Félix Fénéon
Photographie policière de Félix Fénéon, 1894

… et il s’est d’ailleurs fait brièvement emprisonner après avoir été accusé d’un attentat à la bombe. Les autorités ayant trouvé des détonateurs et du mercure dans son bureau, il est convoqué au tribunal, mais sa répartie cinglante ridiculise les magistrats et provoque les rires de l’assemblée. Il est acquitté après les témoignages favorables de ses amis intellectuels, parmi eux Octave Mirbeau et Stéphane Mallarmé.

6. Il a fait beaucoup pour la reconnaissance des arts indigènes

Hache ostensoir de Nouvelle-Calédonie, 19ème siècle
Hache ostensoir de Nouvelle-Calédonie, 19ème siècle (détail)

Avide collectionneur, Félix Fénéon est un des premiers de son temps à commencer une collection extensive d’arts africain et océanien. Collection unique, d’ailleurs, dans le fait qu’elle traite les modèles orientaux et occidentaux à titre égal. Défenseur du genre, il n’utilise pas beaucoup l’appellation “art nègre”, pourtant commune à son époque, et privilégie le terme “arts lointains.” En 1920, il publie l’enquête, “Seront-ils admis au Louvre?”

7. Il a amassé une collection d’art énorme

Georges Seurat, trois Poseuses
Georges Seurat, Poseuse de profil, Poseuse de face, Poseuse de dos, 1886-7

Sa collection, à la fin de sa vie, comprend près de 1200 pièces, parmi lesquelles un tiers est consacré aux “arts lointains.” Au cours de sa vie, Fénéon prête énormément aux expositions, contribuant à la médiatisation et l’acceptation des genres artistiques qu’il soutient. A sa mort, la collection entière est mise aux enchères. Beaucoup d’objets partent aux Etats-Unis, et de nombreux musées et collections publiques acquièrent des spécimens africains ou océaniens qu’ils n’auraient autrement pas été en mesure de trouver.

8. Il avait le goût sûr

Paul Signac, lettre à Félix Fénéon, 21 septembre 1890 (détail) © INHA
Paul Signac, lettre à Félix Fénéon, 21 septembre 1890 (détail) © INHA

Fénéon savait repérer les talents ! Au cours de sa vie, il mise sur de nombreux artistes et écrivains qui sont aujourd’hui connus de tous. Parmi eux, Arthur Rimbaud, Marcel Proust, Jules Laforgue, Guillaume Apollinaire… mais aussi Georges Seurat et Paul Signac, Henri Matisse, Pierre Bonnard…

9. Il y a encore plein de choses qu’on ne sait pas sur lui

Signature de Félix Fénéon
Signature de Félix Fénéon

Lorsqu’il écrit, Félix Fénéon ne signe pas toujours de son vrai nom – il lui arrive souvent d’utiliser des pseudonymes, ce qui rend la tâche difficile aujourd’hui pour ceux qui tentent de retracer ses pas. Il est arrivé que des expositions lui attribuent des écrits provenant en fait d’autres auteurs. Durant sa vie, Fénéon privilégie un certain anonymat qui lui permet de rester en dehors des projecteurs sociaux, et ainsi d’opérer librement. On dit aujourd’hui qu’il est insaisissable !

10. Il fait l’objet de 3 expositions en 1 an

Affiche de l'exposition Félix Fénéon
Affiche de l’exposition « Fénéon – Les temps nouveaux, de Seurat à Matisse » au Musée de l’Orangerie, 2019

En mai 2019, “Félix Fénéon – Les arts lointains” a débuté au Musée du Quai Branly – Jacques Chirac. Premier volet d’une exposition en trois parties sur le personnage, elle est restée à l’affiche jusque fin septembre. C’est au Musée de l’Orangerie, en octobre, que le deuxième volet intitulé “Fénéon – Les temps nouveaux, de Seurat à Matisse” s’est ouverte au public. Enfin, le troisième volet se déroulera au MoMa, à New York. “Félix Fénéon: The Anarchist and the Avant-Garde – From Signac to Matisse and Beyond” sera à l’affiche du 22 mars au 25 juillet.

Félix Vallotton, portrait de Félix Fénéon
Félix Vallotton, Félix Fénéon à la Revue Blanche, vers 1896 (détail)

Un caractère au génie atypique, Fénéon a marqué l’histoire sans se faire connaître. Aujourd’hui, ses innombrables talents sont remontés à la surface et il est désormais l’objet de la fascination et l’admiration du grand public. Si vous n’avez pas l’occasion de voir les expositions à son nom, vous aurez peut-être pris goût pour le personnage en lisant ces 10 choses à savoir sur Félix Fénéon !

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